《中國時報》1997.01.30

別讓電腦將時光倒流

⊙傅尚裕

  二十一世紀的即將到來,是一個令人期待的日子,但是對於仰賴電腦運作的
全球各企業和政府組織來說,卻可能是一場空前浩劫。估計全球有半數以上的
電腦程式會把公元兩千年一月一日視為一九○○年一月一日,而這些以COB
OL程式語言為主的電腦程式正是構成企業電腦系統的主體。如果不作及時補
救,全球各機關企業將陷入一團混亂。

 一九六○和七○年代大型電腦系統開始應用到各大企業,由於當時電腦設備
非常昂貴,為節省資料記憶儲存空間,就把四位數的西元紀年簡化成兩位數來
代表,藉以節省電腦成本。例如,02//20//65就代表公元一九六五年二月二十
日。當時的電腦程式設計師雖然明知這種折衷作法遲早會出問題,但是他們卻
認為,一套電腦程式不可能用三十幾年還不換,於是大膽地把麻煩留給後人。
但是他們卻沒想到,這些老舊的電腦程式居然大部分一直用到現在,埋下了電
腦在公元兩千元會「時光倒流」的問題。

 這個電腦公元兩千年症候群究竟有多嚴重呢?根據各種估計數據,全球至少
有一半以上的大型電腦應用程式需要修改或重寫,整體費用則高達三千億到六
千億美金。更可怕的是,大多數企業對這個棘手的問題根本漠不關心。從表面
上來看,解決這個問題的技術並不難,只要修改相關的電腦程式即可。但是問
題在於,一家中型企業可能就擁有一百多萬行電腦程式碼,光是執行檢查、修
復和測試等必要程序就可能花掉一筆驚人的費用。不少企業主管更迷信科技萬
能,認為未來一定會有神奇的軟體工具問世,只要花少許成本就可以自動解決
所有問題。

 事實上,美國和國內的電腦公司確實正在發展各種協助解決這個問題的工具
軟體,但是卻沒有萬能的解決方案,而且許多人可能忽略一個重要事實,金融
交易等攸關重大的電腦程式系統經修改後通常要一年的測試期。換句話說,最
後的生死關頭應該是公元一九九八年十二月三十一日,只剩下不到兩年的危機
處理時間了!

 反諷的是,電腦公元兩千年症候群導因於節省成本的考量,而今日各大企業
對此一問題的冷漠,恰巧又是基於對必須耗費龐大修復成本的恐懼!然而,電
腦售價在過去幾十年來下滑了百倍以上,目前的修復成本如果和過去累積幾十
年所節省下來的電腦成本相比,仍然顯得划算多了。

 當然,危機通常也是一種轉機,為解決這個問題,就可能產生無窮的商機,
國內已有電腦公司始準備推出解決這個問題的工具軟體。一般企業也可以趁這
個機會為電腦系統做一次全身體檢。甚至做一次全面的電腦升級。至於個人電
腦相對影響較小,只有少數舊型的個人電腦有此問題。

 當社會大眾在享受科技帶來的好處時,往往忽略科技同時也可能帶來不少災
難,對科技愈無知,受害的程度就愈深。電腦病毒是一個例子,電腦在公元兩
千年的時光錯亂又是另一個例證。

 科技的社會責任,也是另一個值得深思的課題,當初銷售這些電腦程式的公
司是否有義務解決這個電腦程式本身的問題?是否應該負擔所有修改費用?遺
憾的是,這些科技所製造出來的問題,科技人員最後往往是最大的獲益者,短
期內COBOL程式設計師的行情就可能大幅攀升。如果當初電腦程式設計師
統一日期的格式,預留日後修改的空間,今天問題就不會這麼複雜。

(作者為電腦專欄作家)
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